El Misterio de las Auroras Boreales de Júpiter por fin tiene respuesta.

Las auroras boreales son uno de los mayores espectáculos de luces de la Tierra, pero también es un fenómeno compartido por otros planetas de nuestro sistema solar, incluido el titán Júpiter. Las auroras boreales de Júpiter se descubrieron por primera vez hace 40 años y su causa era todo un misterio.

Las auroras boreales de Júpiter, tienen una característica especial y estas son sus enormes pulsaciones de rayos X, los astrónomos llevan mucho tiempo tratando de explicar el mecanismo que hay detrás de estas auroras, tanto así que NASA las ha calificado como «un poderoso misterio«.

Al respecto William Dunn investigador del Laboratorio de Ciencias Espaciales Mullard del University College de Londres dijo lo siguiente:»Son inimaginablemente más potentes que las de la Tierra y mucho más complejas. Las auroras boreales de Júpiter tienen estas brillantes llamaradas que pueden tener hasta teravatios de potencia que darían energía a toda la civilización«.

Pero gracias a un estudio que publica hoy Science Advances esto ha dejado de ser un misterio, y es que da cuenta de las observaciones de un grupo internacional de astrónomos que combinaron datos del satélite Juno de la NASA, que orbita el planeta, con mediciones simultáneas de rayos X del observatorio XMM-Newton de la Agencia Espacial Europea, en la órbita de la Tierra.

Los astrónomos han visto durante cuarenta años cómo Júpiter produce auroras de rayos X, pero no sabían cómo se producen, solo que ocurren cuando los iones chocan contra la atmósfera, el equipo, dirigido por el University College de Londres (UCL) y la Academia China de Ciencias, descubrió que las erupciones de rayos X se desencadenan por las vibraciones periódicas de las líneas del campo magnético de Júpiter. Estas vibraciones crean ondas de plasma (gas ionizado) que envían partículas de iones pesados «surfeando» a lo largo de las líneas del campo magnético hasta que se estrellan contra la atmósfera del planeta, liberando energía en forma de rayos X.

William Dunn, del UCL destacó que ahora saben que esos iones son transportados por olas de plasma, una explicación que no se había propuesto antes, aunque un proceso similar se produce en la propia aurora terrestre, por lo tanto, podría tratarse de «un fenómeno universal, presente en muchos entornos diferentes del espacio«, conjeturó Dunn.

Las auroras de rayos X se producen en los polos norte y sur de Júpiter, a menudo con una regularidad de relojería: durante la observación usada para obtener datos, el planeta producía ráfagas de rayos X cada veintisiete minutos, las partículas iónicas cargadas que golpean la atmósfera se originan en el gas volcánico que se vierte al espacio desde los volcanes gigantes de una de las lunas de Júpiter. El proceso observado en Júpiter guarda gran similitud con las auroras iónicas que ocurren en la Tierra, para realizar esta investigación, el equipo analizó observaciones de Júpiter y su entorno realizadas durante veintiséis días por los satélites Juno y XMM-Newton. Los investigadores vieron «una clara correlación» entre las ondas en el plasma detectadas por Juno y las erupciones aurorales de rayos X en el polo norte de Júpiter registradas por XMM-Newton.

Lo que aún no está claro es por qué líneas del campo magnético vibran periódicamente, pero podría ser el resultado de interacciones con el viento solar o de flujos de plasma de alta velocidad dentro de la magnetosfera de Júpiter.

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